B. ha descrito poéticamente el mundo de la aldea de su infancia y su hogar paterno en su concisa autobiografía «Lo que me preocupa». Él, según su propia declaración un «casi constante aldeano», pasó la mayor parte de su vida en su pueblo natal Wiedensahl. Recibió sus primeras impresiones sobre la educación de su tío, el pastor del pueblo Georg Kleine en Ebergötzen cerca de Göttingen (1841-46), y luego en Lüthorst.

La academia de Düsseldorf

Durante las posteriores estancias con el pastor Kleine, que era apicultor, B. se interesó en la apicultura. Tres pequeños tratados y una de las más bellas historias ilustradas, «Schnurrdiburr oder Die Bienen» (1869), han surgido de esta ocupación. En 1847-51 B. visitó el TH Hannover, se dedicó a la pintura en la primavera de 1851 y estudió en la academia de Düsseldorf durante un año, en Amberes en 1852 y en Munich a partir de 1854.

La estancia en Amberes fue decisiva para su desarrollo, especialmente por la primera experiencia de la gran pintura holandesa antigua. En Múnich se hizo miembro de la asociación de artistas «Jung-München», que incluía a los pintores Heinrich von Angeli, Theodor Pixis, Wilhelm Diez y al posterior editor de B., Otto Bassermann. Entre 1859 y 1971 trabajó regularmente para el «Fliegende Blätter» y el «Münchener Bilderbogen».

En 1864 apareció el «Bilderpossen» como primera publicación independiente, en 1865 «Max und Moritz» y a partir de entonces en rápida sucesión las famosas historias ilustradas. Desde 1867 B. se quedó a menudo en Frankfurt/Main con la familia Kessler, donde su hermano Otto era un educador. Aquí creó las pocas esculturas que modeló.

La esposa del pastor Hermann Nöldeke

Desde 1872 vivió con su hermana Fanny, la esposa del pastor Hermann Nöldeke en la parroquia de Wiedensahl, se trasladó con ella y sus tres hijos Adolf, Hermann y Otto, su posterior biógrafo, a la casa de la viuda de la parroquia en 1878 y en 1898 a Mechtshausen para una estancia permanente. Durante esta última década de su vida B. sólo escribió poemas, pero ya no dibujó ni pintó. Este comportamiento es característico de su actitud ideológica básica, que fue determinada decisivamente por el pesimismo filosófico.

Terminó con una contemplación relajada y una resignación. Aparte de los poemas y los tres poemas en prosa, se dice relativamente mucho en sus cartas sobre la relación de B. con las grandes cuestiones generales de la filosofía y la religión, pero escondió su vida privada detrás de la distancia y el secreto, enfatizó su tendencia a la soledad y siempre estuvo ansioso por llevar a cabo su trabajo artístico en el lugar más apartado posible.

La expresión poética y pictórica.

B. ha pasado a la historia de la literatura y del arte como un doble talento único, único en sentido estricto, ya que no se conoce ningún otro caso de tan completa equivalencia y coherencia de la expresión poética y pictórica. Esta unión, al igual que el estilo de B en general, se desarrolló plenamente a mediados de la década de 1960 y ha cambiado relativamente poco desde entonces.

Los ecos iniciales del estilo xilográfico de la ilustración de libros alemanes del tipo de Ludwig Richter se superaron pronto, un parentesco con el arte del dibujo de los pintores holandeses del siglo XVII, admirado por B. a lo largo de su vida, permaneció hasta el final de su trabajo, pero en una transformación completamente personal.