P. estudió 1607-09 en Tubinga, 1610/11 en Altdorf (Rector) y conoció Francia, España, Italia y los Países Bajos en un extenso viaje a caballo. Bajo la influencia de su padrastro se convirtió en Praga en 1616. Favorecido por Melchor Khlesl, entró al servicio del Emperador Matías en 1617 como Consejero de la Corte Imperial, pero luego decidió hacer el servicio militar por el bien de una carrera rápida y por la imagen aristocrática de sí mismo.

Las campañas en Renania-Palatinado

En el ejército bávaro o ligur se elevó de capitán de caballería (1619), teniente coronel del regimiento de su padrastro (1620), coronel (1622), guardia general de campo (1626) y testigo general de campo (1629) a mariscal de campo (1630). La carrera militar de P. tuvo lugar entre las batallas de la Montaña Blanca (1620), donde fue gravemente herido por primera vez, y la de Lützen (1632).

Después de su participación en las campañas en Renania-Palatinado contra los seguidores del «Rey del Invierno» (1621) apareció en español en 1624/25. Después de su participación en las campañas en el Rin-Palatinado contra los partidarios del «Rey de Invierno» (1621), sirvió en los servicios españoles en 1624/25 y ejerció durante un tiempo el mando supremo en la lucha contra Francia en la Valtellina, sin tener ningún efecto decisivo más allá de la conquista de Verceia en el Lago de Mezzola (21.9.1625) y la preparación de la paz de Monzón.

En la Alta Austria, donde Adam Gf. Herberstorff, después del tratado de Munich (1619), era conocido como bávaro. El gobernador dirigió un regimiento de terror, P. 1626 estuvo involucrado en la supresión final de las revueltas campesinas. Después de un largo asedio, la captura de Wolfenbüttel, considerada una de las fortalezas más fuertes del imperio, fue espectacular a finales de 1627.

La destrucción de Magdeburgo

Estrechamente relacionado con el nombre de P. está sobre todo la destrucción de Magdeburgo en mayo de 1631, que inició con su orden de incendiar algunas casas cerca de la muralla por razones tácticas. Ya desde la primavera de 1630 el diputado de Tilly, el comandante en jefe de las tropas de la Liga, y pretendido como su sucesor, P. experimentó la aplastante derrota de la Liga en Breitenfeld en septiembre de 1631. A principios de 1632 ganó contra un sueco-hesivo. El ejército cerca de Brakel, el ejército español fue capaz de ganar.

Fue capaz de fortalecer la posición española en los Países Bajos por el alivio de Maastricht y empujó a los suecos a la defensa tomando Hildesheim. El día anterior a la batalla de Lützen, en la que tanto P. como Kg. Gustavo Adolfo de Suecia estaba mortalmente herido, había recibido la orden de Wallenstein, a quien siempre mantuvo a distancia, de hacerse cargo del ejército imperial de Halle lo antes posible. Ejército de Halle lo más rápido posible.

Un militar audaz

Desde que sus estudios se interesaron históricamente, P. no sólo fue un militar audaz, despiadado contra sí mismo, sus tropas y los enemigos, sino también un estratega de pensamiento político, capaz de medidas poco convencionales, y uno de los generales más importantes de la Guerra de los Treinta Años.

En numerosos monumentos se ocupó de cuestiones militares y políticas por su propia cuenta. Crítico de muchos agravios en los ejércitos de su época e incómodo para los príncipes y consejos, siempre se sintió obligado a los intereses de sus amos. Como hombre de negocios de la guerra no consiguió que su dinero valiera, por ejemplo, a la hora de establecer sus regimientos; a lo largo de su vida estuvo endeudado, aunque pudo adquirir algunas propiedades (Jungbunzlau, Kosmanos, Grulich) en Bohemia en 1628.