Ellen Johnson nació el 29 de octubre de 1938 en Monrovia, la capital de Liberia, entre los descendientes de los colonos originales de Liberia (ex esclavos africanos de América, que inmediatamente después de su llegada se dedicaron a esclavizar a los indígenas utilizando el sistema social de sus antiguos amos americanos como base de su nueva sociedad). Estos descendientes son conocidos en Liberia como americano-liberianos.

Causas del conflicto civil de Liberia

Las desigualdades sociales entre los liberianos indígenas y los amerindios han provocado gran parte de las luchas políticas y sociales en el país, ya que el liderazgo ha rebotado entre los dictadores que representan a grupos opuestos (Samuel Doe en lugar de William Tolbert, Charles Taylor en lugar de Samuel Doe). Ellen Johnson-Sirleaf rechaza la sugerencia de que ella es una de las élites: «Si tal clase existió, ha sido eliminada en los últimos años por los matrimonios mixtos y la integración social«.

Obtener una educación

De 1948 a 55 Ellen Johnson estudió contabilidad y economía en el College of West Africa en Monrovia. Tras casarse a los 17 años con James Sirleaf, viajó a América (en 1961) y continuó sus estudios, obteniendo un título de la Universidad de Colorado. De 1969 a 71 años de edad, estudió economía en Harvard y obtuvo una maestría en administración pública. Ellen Johnson-Sirleaf regresó luego a Liberia y comenzó a trabajar en el gobierno de William Tolbert (True Whig Party).

Un comienzo en la política

Ellen Johnson-Sirleaf fue Ministra de Finanzas de 1972 a 1973, pero se fue después de un desacuerdo sobre el gasto público. A medida que avanzaba la década de los 70, la vida bajo el estado unipartidista de Liberia se polarizó más en beneficio de la élite americana-liberiana. El 12 de abril de 1980, el sargento mayor Samuel Kayon Doe, miembro de la etnia indígena krahn, tomó el poder en un golpe militar y el presidente William Tolbert fue ejecutado junto con varios miembros de su gabinete por un pelotón de fusilamiento.

La vida bajo Samuel Doe

Con el Consejo Popular de Redención ahora en el poder, Samuel Doe comenzó una purga del gobierno. Ellen Johnson-Sirleaf escapó por poco al elegir el exilio en Kenya. De 1983 a 1985 fue directora del Citibank en Nairobi, pero cuando Samuel Doe se declaró presidente de la República en 1984 y los partidos políticos no prohibidos, decidió volver. Durante las elecciones de 1985, Ellen Johnson-Sirleaf hizo campaña contra Doe y fue puesta bajo arresto domiciliario.

La vida de un economista en el exilio

Condenada a diez años de prisión, Ellen Johnson-Sirleaf pasó poco tiempo en la cárcel, antes de que se le permitiera salir del país una vez más como exiliada. Durante el decenio de 1980 fue Vicepresidenta de la Oficina Regional Africana del Citibank, en Nairobi, y del Banco del Ecuador (HSCB), en Washington. De vuelta en Liberia, los disturbios civiles estallaron una vez más. El 9 de septiembre de 1990, Samuel Doe fue asesinado por un grupo escindido del Frente Patriótico Nacional de Liberia de Charles Taylor.

Un nuevo régimen

De 1992 a 1997 Ellen Johnson-Sirleaf trabajó como Administradora Auxiliar, y luego como Directora, de la Dirección Regional para África del Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo (esencialmente un Subsecretario General de las Naciones Unidas). Mientras tanto, en Liberia se puso en el poder un gobierno provisional dirigido por una sucesión de cuatro funcionarios no elegidos (el último de los cuales, Ruth Sando Perry, fue la primera mujer líder de África). Para 1996, la presencia de las fuerzas de mantenimiento de la paz de África occidental creó una pausa en la guerra civil y se celebraron elecciones.

Un primer intento de la Presidencia

Ellen Johnson-Sirleaf regresó a Liberia en 1997 para participar en las elecciones. Quedó en segundo lugar después de Charles Taylor (obtuvo el 10% de los votos frente al 75% de él) de un grupo de 14 candidatos. La elección fue declarada libre y justa por los observadores internacionales. (Johnson-Sirleaf hizo campaña contra Taylor y fue acusado de traición.) Para 1999 la guerra civil había regresado a Liberia y Taylor fue acusado de interferir con sus vecinos, fomentar el malestar y la rebelión.

Una nueva esperanza de Liberia

El 11 de agosto de 2003, después de mucha persuasión, Charles Taylor entregó el poder a su ayudante Moses Blah. El nuevo gobierno provisional y los grupos rebeldes firmaron un acuerdo de paz histórico y se dispusieron a instalar un nuevo jefe de Estado. Se propuso a Ellen Johnson-Sirleaf como posible candidata, pero al final los diversos grupos eligieron a Charles Gyude Bryant, un político neutral. Johnson-Sirleaf se desempeñó como jefe de la Comisión de Reforma de la Gobernanza.

Las elecciones de Liberia en 2005

Ellen Johnson-Sirleaf desempeñó un papel activo en el gobierno de transición mientras el país se preparaba para las elecciones de 2005 y finalmente se presentó a la presidencia frente a su rival, el ex futbolista internacional George Manneh Weah. A pesar de que las elecciones se calificaron de justas y ordenadas, Weah repudió el resultado, que dio la mayoría a Johnson-Sirleaf, y el anuncio de la nueva presidenta de Liberia se aplazó, en espera de una investigación. El 23 de noviembre de 2005, Ellen Johnson-Sirleaf fue declarada ganadora de las elecciones de Liberia y confirmada como la próxima presidenta del país. Su toma de posesión, a la que asistieron personalidades como la Primera Dama de los Estados Unidos, Laura Bush, y la Secretaria de Estado, Condoleezza Rice, tuvo lugar el lunes 16 de enero de 2006.

Ellen Johnson-Sirleaf, madre divorciada de cuatro varones y abuela de seis hijos, es la primera mujer elegida como presidenta de Liberia, así como la primera mujer elegida como líder del continente.