Ellen Starr nació en Illinois en 1859. Su padre la animó a pensar en la democracia y la responsabilidad social, y su hermana, la tía de Ellen, Eliza Starr, la animó a seguir una educación superior. Había pocas universidades para mujeres, especialmente en el Medio Oeste; en 1877, Ellen Starr comenzó sus estudios en el Seminario Femenino de Rockford con un plan de estudios equivalente al de muchas universidades para hombres.

En su primer año de estudio en el Seminario Femenino de Rockford, Ellen Starr conoció y se hizo muy amiga de Jane Addams. Ellen Starr se fue después de un año, cuando su familia ya no podía pagar la matrícula. Se convirtió en maestra en Mount Morris, Illinois, en 1878, y al año siguiente en una escuela de niñas en Chicago. También leyó a autores como Charles Dickens y John Ruskin y comenzó a dar forma a sus propias ideas sobre el trabajo y otras reformas sociales, y, siguiendo el ejemplo de su tía, también sobre el arte.

Jane Addams

Su amiga, Jane Addams, mientras tanto, se graduó en el Seminario de Rockford en 1881, trató de asistir a un Colegio Médico para Mujeres, pero se fue con mala salud. Recorrió Europa y vivió un tiempo en Baltimore, mientras se sentía inquieta y aburrida y quería aplicar su educación. Decidió volver a Europa para otro viaje e invitó a su amiga Ellen Starr a ir con ella.

Hull House

En ese viaje, Addams y Starr visitaron Toynbee Settlement Hall y el East End de Londres. Jane tuvo la visión de abrir una casa de colonias similar en América y convenció a Starr de que se uniera a ella. Se decidieron por Chicago, donde Starr había estado enseñando y encontraron una vieja mansión que se había convertido en un almacén, originalmente propiedad de la familia Hull – por lo tanto, Hull House. Se instalaron el 18 de septiembre de 1889 y comenzaron a «instalarse» con los vecinos, para experimentar cómo servir mejor a la gente de allí, en su mayoría familias pobres y de clase trabajadora.

Ellen Starr dirigió grupos de lectura y conferencias, bajo el principio de que la educación ayudaría a elevar a los pobres y a aquellos que trabajaban con bajos salarios. Enseñó ideas de reforma laboral, pero también literatura y arte. Organizó exposiciones de arte. En 1894, fundó la Sociedad de Arte de las Escuelas Públicas de Chicago para llevar el arte a las aulas de las escuelas públicas. Viajó a Londres para aprender encuadernación, convirtiéndose en defensora de las artesanías como fuente de orgullo y significado. Intentó abrir una encuadernación en Hull House, pero fue uno de los experimentos fallidos.

Reforma Laboral

También se involucró más en los asuntos laborales del área, involucrando a los inmigrantes, el trabajo infantil y la seguridad en las fábricas y talleres de explotación en el vecindario. En 1896, Starr se unió a la huelga de los trabajadores de la confección en apoyo de los trabajadores. Fue miembro fundador del capítulo de Chicago de la Liga de Sindicatos de Mujeres (WTUL) en 1904. En esa organización, ella, como muchas otras mujeres educadas, trabajó en solidaridad con las trabajadoras de fábrica, a menudo sin educación, apoyando sus huelgas, ayudándolas a presentar quejas, recaudando fondos para la comida y la leche, escribiendo artículos y dando a conocer sus condiciones al mundo entero.

En 1914, en una huelga contra el restaurante Henrici, Starr fue una de las personas arrestadas por alteración del orden público. Fue acusada de interferir con un oficial de policía, quien afirmó que había usado la violencia contra él y «trató de asustarlo» diciéndole «¡deja en paz a las chicas!» Ella, una mujer frágil de como mucho cien libras, no miraba a los de la corte como alguien que pudiera asustar a un policía de sus deberes, y fue absuelta.

Socialismo

Después de 1916, Starr fue menos activo en tales situaciones de confrontación. Mientras que Jane Addams generalmente no se involucraba en política partidista, Starr se unió al Partido Socialista en 1911 y fue candidato en el distrito 19 para el puesto de concejal en el boleto socialista. Como mujer y socialista, no esperaba ganar, pero usó su campaña para establecer conexiones entre su cristianismo y el socialismo y para abogar por condiciones de trabajo más justas y un trato más justo para todos. Estuvo activa con los socialistas hasta 1928.

Conversión religiosa

Addams y Starr no estaban de acuerdo sobre la religión, ya que Starr se alejó de sus raíces unitarias en un viaje espiritual que la llevó a la conversión al catolicismo romano en 1920.

Más tarde en la vida

Se retiró de la vista del público a medida que su salud se empobrecía. Un absceso en la columna vertebral la llevó a cirugía en 1929, y quedó paralizada después de la operación. Hull House no estaba equipada ni tenía el personal para el nivel de cuidado que necesitaba, así que se mudó al Convento del Santo Niño en Suffern, Nueva York. Pudo leer, pintar y mantener correspondencia, permaneciendo en el convento hasta su muerte en 1940.

Hechos estelares de Ellen Gates

  • Conocida por: cofundadora de la Hull House de Chicago, con Jane Addams
  • Ocupación: trabajador de una casa de colonias, maestro, reformador
  • Fechas: 19 de marzo de 1859 – 1940
  • También conocido como: Ellen Starr
  • La religión: Unitaria, luego católica romana
  • Organizaciones: Hull House, Liga de Sindicatos de Mujeres
  • Educación: Seminario femenino de Rockford

Familia

  • Madre: Susan Gates Childs
  • Padre: Caleb Allen Starr, granjero, hombre de negocios, activo en la Grange
  • Tía: Eliza Allen Starr, estudiante de arte