Visión general

Elizabeth Taylor Greenfield, conocida como «El Cisne Negro», fue considerada la concertista afroamericana más conocida del siglo XIX. El historiador de la música afroamericana James M. Trotter elogió a Greenfield por sus «tonos notablemente dulces y su amplio compás vocal».

La primera infancia

Se desconoce la fecha exacta de la fecha de Greenfield, pero los historiadores creen que fue en 1819. Nacida Elizabeth Taylor en una plantación en Natchez, Mississippi, Greenfield se mudó a Filadelfia en la década de 1820 con su amante, Holliday Greenfield. Después de trasladarse a Filadelfia y convertirse en cuáquero, Holliday Greenfield liberó a sus esclavos. Los padres de Greenfield emigraron a Liberia, pero ella se quedó y vivió con su antigua amante.

El Cisne Negro

En algún momento de la infancia de Greenfield, desarrolló un amor por el canto. Poco después, se convirtió en vocalista de su iglesia local. A pesar de la falta de formación musical, Greenfield era una pianista y arpista autodidacta. Con un rango de multi-octava, Greenfield fue capaz de cantar soprano, tenor y bajo.

En el decenio de 1840, Greenfield comenzó a actuar en funciones privadas y en 1851 actuó ante un público de concierto. Después de viajar a Buffalo, Nueva York, para ver actuar a otra vocalista, Greenfield subió al escenario. Poco después recibió críticas positivas en los periódicos locales que la apodaron «Ruiseñor africano» y «Cisne negro». El periódico de Albany The Daily Register dijo, «el compás de su maravillosa voz abarca veintisiete notas, cada una de ellas alcanzando desde el bajo sonoro de un barítono hasta unas pocas notas por encima incluso de los altos de Jenny Lind». Greenfield lanzó una gira que convertiría a Greenfield en la primera cantante de conciertos afroamericana reconocida por su talento.

Greenfield era más conocida por sus interpretaciones de música de George Frideric Handel, Vincenzo Bellini y Gaetano Donizetti. Además, Greenfield cantaba estándares americanos como «Home!» de Henry Bishop. ¡Dulce hogar!» de Henry Bishop y «Viejos amigos en casa» de Stephen Foster.

Aunque Greenfield estaba feliz de actuar en salas de conciertos como el Metropolitan Hall, lo hacía para todos los públicos blancos. Como resultado, Greenfield se sintió obligado a actuar también para los afroamericanos. A menudo realizaba conciertos benéficos para instituciones como el Hogar de ancianos de color y el Asilo de huérfanos de color.

Eventualmente, Greenfield viajó a Europa, recorriendo todo el Reino Unido.

La aclamación de Greenfield no fue recibida sin desdén. En 1853, Greenfield se presentó en el Metropolitan Hall cuando se recibió una amenaza de incendio provocado. Y mientras estaba de gira por Inglaterra, el gerente de Greenfield se negó a liberar fondos para sus gastos, haciendo imposible su estancia.

Sin embargo, Greenfield no se disuadiría. Apeló a la abolicionista Harriet Beecher Stowe, que consiguió el patrocinio de las duquesas de Sutherland, Norfolk y Argyle en Inglaterra. Poco después, Greenfield recibió entrenamiento de George Smart, un músico vinculado a la Familia Real. Esta relación funcionó a beneficio de Greenfield y para 1854, estaba actuando en el Palacio de Buckingham para la Reina Victoria.

Tras su regreso a los Estados Unidos, Greenfield continuó haciendo giras y actuaciones durante la Guerra Civil. Durante este tiempo, hizo varias apariciones con prominentes afroamericanos como Frederick Douglas y Frances Ellen Watkins Harper.

Greenfield actuó para el público blanco y también para recaudar fondos en beneficio de organizaciones afroamericanas.

Además de actuar, Greenfield trabajó como entrenador vocal, ayudando a cantantes prometedores como Thomas J. Bowers y Carrie Thomas. El 31 de marzo de 1876, Greenfield murió en Filadelfia.

Legado

En 1921, el empresario Harry Pace estableció Black Swan Records. La compañía, que fue el primer sello discográfico de propiedad afroamericana, fue nombrada en honor a Greenfield, que fue el primer vocalista afroamericano en alcanzar la aclamación internacional.