B., nacido como hijo de un soldado en una casamata de una fortaleza, creció en circunstancias muy difíciles en Wetzlar después de la temprana muerte de su padre, aprendió el oficio de tornero de madera después de asistir a la escuela de clase media y pobre. De constitución débil, pero mentalmente tremendamente activo y ansioso por aprender, B. llegó a Leipzig en 1860 casi por casualidad después de sus años errantes como artesano viajero, que le llevaron por el sur de Alemania. Esto se convirtió en algo decisivo para él.

Esta ciudad era en ese momento un centro del animado movimiento obrero con presagios liberales y tendencias educativas pronunciadas: El joven B. participó activamente en esto, desde 1865 como presidente de la Asociación de Educación Obrera. El conflicto constitucional prusiano y la aparición de Ferdinand Lassalle politizaron la atmósfera.

Una creación de políticos burgueses de izquierda

El comienzo político de B. está en oposición a Lassalle – tiene lugar en el marco de la Verband der deutschen Arbeiterverein, una creación de políticos burgueses de izquierda, pero luego, en el período lleno de teoría socialista y la primera práctica sociopolítica (el comienzo de la organización sindical), conduce a la independencia.

En 1867, el joven B. fue elegido para el Reichstag de Alemania del Norte, como representante del «Partido Popular Sajón», junto a él →Wilhelm Liebknecht; esta formación improvisada del partido podría aparecer como el democratismo sajón contra la política militar de Bismarck. Sólo fue un pase corto. Bajo la influencia de Liebknecht, tuvo lugar la decisión de B. por las Tesis Marxistas, que se convirtieron en la base intelectual del Partido Socialdemócrata cofundado por B. en Eisenach en 1869.

Permaneció, superior al «intelectual» Liebknecht en cuanto a oratoria y elasticidad intelectual, su líder indiscutible hasta el final, a pesar de las múltiples tensiones internas, sobre todo en el Reichstag, del que fue miembro sin interrupción: hasta 1877 para Glauchau-Meerane, hasta 1883 para Dresde, luego para Hamburgo. Como maestro tornero llevó una vida profesional difícil -en aquel entonces no conocía aún la asignación para los miembros del parlamento- sólo sus posteriores obras literarias le ayudaron gradualmente a conseguir cierta independencia.

Las múltiples penas de prisión

No faltó la persecución política, sobre todo en los primeros tiempos; además de las múltiples penas de prisión (insulto a la majestad), está el famoso juicio por alta traición de 1872, que llevó a B. y Liebknecht a la fortaleza durante dos años. Había sido procesado por el material de los panfletos socialistas, de alguna manera tangibles, y por su escasa justificación, llevó a B. más allá de sus seguidores la popularidad del mártir y al mismo tiempo el ocio de una vida demacrada, que utilizó para una seria educación posterior.

Hay algo grande y al mismo tiempo conmovedor en la forma en que se esforzó por transmitir y dar forma a lo que había aprendido, como en los escritos sobre la «Guerra Campesina», sobre «Mujer y Socialismo». Este libro sobre todo, publicado en 1883, con decenas de miles de ejemplares, traducidos a muchos idiomas, ha cobrado importancia porque, tomando las leyes del «materialismo histórico» como un hecho, con una fantasía que argumenta racionalmente en una sola pieza, vuelve a la utopía que Marx pensaba haber abandonado.

La importancia del hombre

Por ejemplo, la palabra hablada era más fuerte que la escrita, con su voz metálica, que contrastaba extrañamente con el pequeño cuerpo casi delicado, un don natural de la oratoria del más alto orden. En sus escritos hay una intensidad de persuasión ocasionalmente pedante, pero en su libro de recuerdos da paso a una serenidad tranquila, a veces casi confortable. La importancia del hombre con su tipo y poder de formación de actitudes para el movimiento obrero socialista alemán difícilmente puede ser sobreestimada, tanto de forma positiva como negativa.

Lo que le faltaba era el órgano para el poder de lo religioso o metafísico, que para él sólo parecía ser una reflexión social en un esquema simplificado, pero lo que era notable era el creciente sentido de la estatalidad realista, que era contrario a todas las afirmaciones teóricas: el hijo de un soldado rechazaba el presupuesto militar, pero luchaba por un equipo de guerra sensato.

El utópico esperaba con impaciencia el gran, por así decirlo, cambio legal de la sociedad, pero al mismo tiempo trabajaba pacientemente en las cuestiones sociopolíticas especiales cuyas respuestas legislativas podían mejorar las condiciones de vida de un grupo de trabajadores.

Las decisiones individuales conjuntas

Se opuso airadamente al «revisionismo», que, apoyado por importantes dirigentes sindicales, quería robar al «Programa de Erfurt» su validez de letra; lo hizo para asegurar la unidad del partido, pero al mismo tiempo se encontró con los opositores teóricos en las decisiones individuales conjuntas, y sus últimos años se volvieron, por preocupaciones de política exterior, en contra del radicalismo doctrinario que su propia experiencia de vida había dejado atrás.

Personalmente amable, sin pretensiones, y por su pura humanidad respetada incluso por los oponentes no malévolos, fue capaz de entrar en erupción apasionadamente como un volcán durante sus años de lucha, donde sintió la injusticia y la violencia. La dogmática que había aprendido y creía se hundió en esto.

Obras

Numerosos discursos y ensayos en copias individuales, en parte en muchas ediciones, i. a: Nuestros objetivos, 1870;
Cristianismo y Socialismo, 21875; La Guerra de los Campesinos Alemanes, 1876; Die Frau u. d. Sozialismus, Zurich 1883, numerosas ediciones, edición aniversario de E. Bernstein, 1929; Charles Fourier, 1888, 41921; Sobre la situación de los trabajadores de las panaderías, 1890.