S. se crió en una rectoría liberal en Günsbach (Alta Alsacia). Después de su Abitur en Mulhouse estudió teología y filosofía en Estrasburgo, París y Berlín desde 1893, entre otros con Heinrich Julius Holtzmann (1832-1910), Theobald Ziegler (1846-1918), Wilhelm Windelband (1848-1915) y Adolf v. Harnack (1851-1930); en París tomó clases de órgano con Charles-Marie Widor (1844-1937).

La investigación científica del siglo XIX

En 1899 recibió el título de Dr. phil. de Ziegler en Estrasburgo con una obra sobre «La filosofía de la religión de Kant» (1899, reimpresión 2005), en 1900 recibió el título de Dr. phil. de Holtzmann con «El problema de la Cena del Señor sobre la base de la investigación científica del siglo XIX y los informes históricos» (Das Abendmahl im Zus.hang mit d. Leben Jesu u. d. Gesch. d. Urchristum, 1901, reimpresión 2005). 1983) al Lic. Theol.

En 1901, S. se habilitó en la Facultad de Teología de Estrasburgo (El Misterio Mesiánico y Sufrido, Un Bosquejo de la Vida de Jesús, 1901) y posteriormente enseñó hasta el semestre de invierno 1911/12 como Privatdozent Neues Testament; en 1912 se le concedió el título de profesor. Desde 1900 fue activo como vicario de San Nicolás en Estrasburgo; en 1903-06 también proporcionó como sucesor de Gustav Anrich la oficina del director del Thomasstift de allí (Collegium Wilhelmitanum).

La historia de la música

En 1905, S. comenzó a estudiar medicina, que completó en 1913 con el doctorado de Dr. med. (Die psychiatr. Beurteilung Jesu, Darst. u. Kritik, 1913, Nachdr. 2002). Durante este tiempo escribió su obra teológica más famosa, la «Geschichte der Leben-Jesu-Forschung» (1906 primero bajo el título «Von Reimarus zu Wrede», 21913, ed. 1984), en el que revisó críticamente la investigación previa sobre Jesús y presentó su propia comprensión consistente y escatológica de Jesús.

Además, publicó otros escritos importantes sobre la historia de la música (organería y arte del órgano alemán y francés, 1906; J. S. Bach, 1908, 122005) y la religión (Gesch. d. Paulin. Forsch. v. d. Ref. bis auf d. Gegenwart, 1911); el colgante correspondiente no apareció impreso hasta 1930 (Die Mystik d. Apostels Paulus, Nachdr. 1981). Junto con Widor, editó la «Edición Crítico-Práctica de las Obras Completas para Órgano de Bach» (8 vols., 1912-67; desde el vol. 6 con E. Nies-Berger).

Un hospital tropical con fondos privados

En 1912, S. abandonó su carrera académica y sus obligaciones de predicador y se marchó con su esposa a Lambarene, en el África Ecuatorial (Gabón), en 1913, para construir allí un hospital tropical con fondos privados (Zwischen Wasser u. Urwald, 1920). La Primera Guerra Mundial puso fin temporalmente a este trabajo médico.

En 1914 la pareja S. fue tomada por los franceses. En 1914 fueron internados por las autoridades coloniales francesas, trasladados al sur de Francia en 1917 y pudieron regresar a su patria alsaciana en 1918. Allí S. volvió a ocupar su puesto de vicario, se convirtió en médico asistente en el hospital Bürgerhospital de Estrasburgo y continuó su trabajo sobre una filosofía cultural, que había iniciado en Lambarene y en relación con la cual había acuñado el término «reverencia por la vida» en 1915, que era central en su pensamiento ético.

En 1919 presentó su ética de la reverencia en dos sermones en Estrasburgo y la trató con más detalle en las conferencias que dio en Uppsala en 1920 por invitación de Ebf Nathan Söderblom. Los dos primeros volúmenes de su «Filosofía de la Cultura» (1923, reimpresión 2007) se basan en ellos.